The Characteristics of the Saint-Estèphe Terroir

One of the main characteristics of the Saint-Estèphe terroir is the presence of deep layers of clay which protect the vines from hydric stress in very dry years. Another characteristic of the terroir is the presence of a marine limestone (known as ‘Saint-Estèphe’ limestone) in certain parts of the appellation. The diverse soil composition, its interaction with the climate and the balance in the subsoils are what gives the Saint-Estèphe terroir its subtle yet complex character.

Grape varieties adapted to their diverse soils

The wines of Saint-Estèphe are the fruit of a very precise blend of grape varieties. Cabernet Sauvignon, the predominant varietal, gives the wines their complexity, finesse and intense aromas as well as a powerful tannic structure which ensures excellent potential for bottle ageing. The Merlot vines are well suited to gravelly-clay soils and give the wines their smooth tannic character, fruity aromas and roundness. Cabernet Franc counts for just 7% of the appellation’s vines. It is more demanding than the Cabernet Sauvignon and thrives in its gravelly-clay soils or clay soils with limestone sub-soils. Lastly, Petit Verdot is present in small quantities. If optimal ripeness levels are reached then it lends the wines an intense colour, lively structure and enticing aromas of violet.

Recent alluvium

Oligocene limestones
with asterias


marls and clays

Terrace 5
sandy gravels

Ecocene limestones
of St Estèphe

Terrace 4
clayey gravel

Terrace 3

The genesis of the terroir of St Estèphe

Through a short film that is both fun and educational, the Saint-Estèphe appellation wished to show the formation of its terroir with the geological variety of the soil and the subsoil unique in any the Medoc peninsula.
Intended for all audiences, both professionals and amateurs, this film in 3D aims to understand the geological history and climate, that of the gravel terraces deposited over the millennia by the river on the limestone base of Saint-Estèphe which today constitute the favorite terroir of his vineyard.

Watch the film in its entirety at the Maison du Vin de Saint-Estèphe from Monday to Friday from 10 a.m. to 6 p.m. and Saturday from 2 p.m. to 6 p.m.

Film sur la génèse du terroir de Saint-Estèphe réalisé par Pierre le Hong

Do you still want the terroir? So, listen to the history between sea and estuary

Bound by the Gironde River to the east, the Jalle du Breuil (The Breuil Brook) to the south, adjacent to the villages of Cissac and Vertheuil to the west, and Saint-Seurin de Cadourne to the north, the Saint-Estèphe appellation area stretches over 1250 hectares of vines, i.e. 7.5% of the Medoc vineyards. The mix of grapes varieties consists of 50% Cabernet Sauvignon, 40% Merlot, 7% Cabernet Franc and 3 % Petit Verdot.

From the road along the estuary you can see the start of the gravelly outcrops that are found in no other part of the Médoc. This road is bordered to the east by the untamed banks of the river, home to the huts of shrimp fishermen, and to the west by marshes overlooked by stony slopes. The view from the road offers a great view of a sea of vines disappearing into the distance, the rows rising up in soft undulating waves wherever the landscape takes them and dying out on the low terraces. The vine gains nourishment from the poor, perfectly drained soil that endows Saint-Estèphe wines with great complexity, marrying finesse and power and giving them a quality and uniqueness of character that are all their own.

Assortments of pebbles and stones

What distinguishes the Saint-Estèphe terroir? If you take a look at the ground as you walk through the vineyards, you can attempt to identify the pebbles and stones that make it up.  Pink and white quartz, flint, sandstone, agatoid, volcanic Lydian, grit (millstone)... These beautiful pebbles carried here by the river nearly two million years ago are mixed with sand and clay in varying proportions over the appellation area and make up what is more specifically known as “graves”. Two-thirds of the Saint-Estèphe area is covered by alluvial gravel made up of pebbles and gravel coated with clayey sand.   The lower terrace is gravelly, but the higher terrace is more sandy-gravelly. One of the characteristics of the Saint-Estèphe terroir is the deep layers of clay, which enable the vines to easily withstand the shortage of water in very dry years. Another specific feature of the terroir is the presence of marine limestone, known as “ Saint-Estèphe limestone”, which shows through at the base of the hillocks to the east and which can be found virtually everywhere but predominantly to the west of the appellation. Further south, the terroir consists of marly subsoils. The subtlety of Saint-Estèphe’s terroir comes from the perfect balance between soil and subsoil found there. The diversity of landscapes and soil colours is the result of this great geological variety.

Well-drained slopes

The Saint-Estèphe plateau features a landscape of very well-drained hillocks. The slopes of this landscape play an important role in the quality of the wines as they reduce the water supply and increase the depth of rooting.  Bordered by two major depressions i.e. a stream known as the Chenal de la Calupeyre to the north and the brook called the Jalle du Breuil to the south, the interior of the appellation area is distinguished by particularly hilly terrain that helps natural drainage.

Temperate climate

Saint-Estèphe, the northernmost appellation, is located in the heart of the Médoc, near the Gironde Estuary. Crossed by the 45° parallel, it enjoys a rather hot and humid, temperate climate conducive to vine growing. Its location between sea and estuary is an added bonus as this regulates heat and helps to avoid extreme temperatures. For example, water vapour from the estuary regulates the temperature range. The large amount of sunshine and the gentle wafting of the winds also help in the slow ripening of the grape berries. The soils work in perfect harmony with the climate. The stones store the heat during the day and restore it to the grapes at night. Rainfall, which can be heavy and frequent between autumn and spring, does not adversely affect the permeable soils in Saint-Estèphe.

Map by Belleyme, geographical engineer to the King, 1789

Bordeaux city archives, ©image AM Bordeaux, photo B.Rakotomanga

Child of sea and river waters, Saint-Estèphe’s millennial land reveals its secrets

Saint-Estèphe is a land of alluvia, formed by an accumulation of sedimentary deposits that began some 50 million years ago.

Spirit of the Terroir, Spirit of a Wine

The great diversity of soils and subsoils give the wine so many expressions and nuances. In addition, there are, of course, variations in the climate and microclimates that affect the character of each vintage.  Lastly the work of the St-Estèphe wine makers, heirs to a time-honoured culture that is often handed down from father to son, is of paramount importance. With perfect knowledge of their plots, the soil or subsoil composition and the meanderings of the water supply, the wine makers have greater mastery of their vineyards.

With its 1250 hectares of vines, the Saint-Estèphe appellation boasts the greatest variety of terroirs split over a broad family of wines from Crus Classés, Crus Bourgeois and Crus Artisans to wine for the cooperative winery.

It is difficult to ascribe one single style of wine to Saint-Estèphe as the terroirs from which it originates differ so much in terms of sedimentary variety. However it can be described as a wine that possesses enormous tannic power, giving it exceptional ageing ability. Its great phenolic richness is partly due to the proximity of Saint-Estèphe’s marly limestone subsoil. This longevity does not prevent it from being enjoyed in its youth, as its tannins are firm yet racy and elegant. These tannins define Saint-Estèphe wine within a delicious, harmonious structure. Saint-Estèphe lovers appreciate its typical character and complex bouquet. 

Child of sea and river waters, Saint-Estèphe’s millennial land reveals its secrets

Saint-Estèphe is a land of alluvia, formed by an accumulation of sedimentary deposits that began some 50 million years ago.

Powerful Mindellian erosions shaped the landscape into gravelly outcrops, the depressions breaking up the plates here and there (5). These tectonic faults laid a path to powerful erosion that isolated the Saint-Estèphe gravelly vineyard plateaus into an archipelago (6) and (7). This erosion dates from the Mindel period (200 to 600,000 years).

The Ice Age’s freezing temperatures caused solifluction: the gravel poured down the sides of the hills and nourished the slopes so conducive to vine growing (8). The warming that followed the Paleolithic period (from 9000 years) caused sea waters to rise and marshes to form (9).

1-Birth of a Land from an ancient ocean bed. Saint-Estèphe’s limestone bedrock is a remnant of past tropical seas

Saint-Estèphe subsoil sits on a limestone bedrock dating from the Ludian age (Tertiary period). Saint-Estèphe and the Médoc in general resulted from successive sea withdrawals. It was therefore a new land, enriched with marine, lake and fluvial sedimentary matter, which emerged some 50 million years ago.  Saint-Estèphe’s limestone bedrock was thus once a vast tropical sea. Many specimens of molluscs characteristic of marine limestone known as “ Saint-Estèphe limestone” bear witness to this past.  More specifically, this marine sediment can be found spread over several carbonated levels dating from Eocene marine sedimentation (between -43 and -37 million years). To the east, forming a polygon passing through the Saint-Estèphe village itself, Saint-Corbian, Aillan, Leyssac, Blanquet, Montrose and Meyney, the Saint-Estèphe limestone is located under the gravelly topsoil and is made up of clayey limestone layers that alternate over 8 metres’ depth. To the west in a large area covering Laujac to Pez, sandy limestone and sandstone with outcrop ridges can be found. Farther west in the Coutelin district, with marl deposits at the bottom and limestone deposits at the top, we find a rare limestone known as calcaire à astéries (containing small fossilized starfish), dating from the Oligocene epoch (-37 to -25 million years.)

2-The river deposits the gravel

In the early Quaternary era, during the Gunzian period (0.6 to 1.2 million years), the alternation of glaciations and climatic warming led to a thawing of the ice in the Pyrenees and Massif Central. A large body of water was released, bloating a meandering river which carried with it sediment that had been in the depths for thousands of years. Rolled, eroded and finally deposited on the Tertiary limestone bedrock, the sediment spread out in gravelly layers and has accumulated over time. The oldest is the Pyrenean gravel on the high terrace. This consists of small round pebbles and almond shaped white quartz. Over the last million years of the Quaternary period, other glacial graves known as ‘garonnaises’ (from the Garonne) were brought by heavy Garonne and Dordogne floods and deposited by the river mainly along the estuary. This latter, larger gravel is made up of coarse sediment where sand and clay have mixed together with different pebbles of various colours, white, black or brown. The winds have also contributed to the alteration of the soils by bringing in sand of vegetal and marine origin.

3-Shaped by erosion, the landscape of gravel slopes plays its part in wine quality

The appellation area includes several small streams running from west to east that mark a platform of carbonated sediment with numerous crevices caused by river erosion nearly 10,000 years ago. In the eastern part, this platform supports a gravelly terrace created 900,000 years ago and to the west an older, sandier terrace. Shaped in each period with sedimentary deposits, carved into strips in the late Ice age, crevaced, split and hollowed by erosion and tectonic movements, the graves formed in layers at decreasing altitudes. In fact they now culminate between 20 and 30m altitude to the west and gently slant towards the Gironde River that they sit above by 5 to 6m. Winds, waters, seismic tremors, powerful pushes from the Pyrenees and the rising up of the Charentes plateau therefore transformed the layers into well formed hillocks helping natural drainage with evacuation of both surface and soil water. This landscape of gravelly slopes that we can admire today is essential for the vine that can draw in just the right amount of water.

Définition du terme terroir

Le terroir est composé de l’ensemble des facteurs de l’écosystème de la vigne : sol, sous-sol, climat et topographie, et aussi celui qui fait le vin, le vigneron.

Les éléments essentiel du terroir

Le sol

Le sol doit être pauvre mais équilibré. Les racines de la vigne puisent l’eau et les éléments nutritifs dans le sol , la nature de ce dernier et les oligo-éléments qu’il contient ainsi que sa régulation hydrique participent donc au goût du vin.

Le climat

Le climat conditionne la croissance et la maturation du raisin. Tous ses composants font donc partie de l’élaboration du terroir : pluviométrie, vents, ensoleillement et températures.
La clef d’un terroir, c’est son bilan hydrique, généralement déficitaire ou faiblement positif.

La topographie

Les sols de coteau sont, en règle générale, plus pauvres que les sols de plaine, la vigne y est donc moins vigoureuse, le rendement plus faible, mais de plus grande qualité.

Le vigneron

L’intervention du vigneron joue également un rôle important puisque c’est lui qui détermine le choix des parcelles cultivées, prend soin du sol, choisit la meilleure période pour les vendanges.

Les types de sols

Le type de sol semble induire des caractéristiques :

  • les sols siliceux favorisent la finesse, les notes subtiles et florales;
  • l’argile donne des vins plus ‘durs’, plus fermes, puissants et alcoolisés, des polyphénols aromatiques;
  • le calcaire induit la rondeur, la souplesse, des notes minérales, florales et fruitées.

Le terroir: un système d'interactions

Il faut distinguer l'Agro-terroir du Socio-terroir.

Le premier réunit tous les facteurs physiques du milieu et le deuxième, les facteurs humains.

Mais tous ces facteurs biologiques interagissent entre eux. 

Le paysage viticole est la partie visible et lisible d'un terroir et d'un territoire. Le paysage va donner une tonalité au vin.

Les métiers de la vigne et du vin

L'homme fait partie intégrante du terroir  puisque ce sont ses interventions aux différentes étapes de la vie du vin, du raisin au produit buvable dont les amateurs se délectent et le comparent à un nectar, de la plantation des pieds de vignes à l'élevage du vin qui font que ses choix sont déterminants et lui confèrent son caractère. 

Ouvrier qualifié dans la taille de la vigne, vendangeur saisonnier, maître de culture et maître de chai, commercial, marketeur...chacun à son niveau, fabrique ce breuvage.
De la vigne à la bouteille en passant par le cuvier et le chai, ils participent tous à la création de cette boisson sacrée des dieux.

Les vignes dans les veines
Un véritable vigneron est un homme passionné. Passionné et pugnace car il doit sans cesse remettre sur le métier son ouvrage comme le disait le poète. Il doit composer avec la nature et ses aléas.  Un vin se travaille quotidiennement, presque inlassablement. Comme un ouvrage littéraire, il faut savoir y mettre le point final. Son élaboration pourrait durer jusqu'à atteindre au-delà de la perfection mais il arrive un moment où il faut le mettre en bouteille. Et à partir de là, son produit qu'il a mis tant de passion et d'acharnement à élever comme on peut le faire pour un enfant, ne lui appartient plus. Il va évoluer sans son intervention, vivre sa propre vie dans le flacon, dans son écrin final. Il ne lui restera plus qu'à le goûter régulièrement pour suivre son évolution. 

C'est un peu de ce vin qui coule dans ses veines.

Le tonnelier

Comme son nom l'indique, il fabrique les tonneaux. Mais ce n'est pas seulement un assembleur de lattes de bois - les douelles - mais un faiseur d'arômes.
En effet, la température de chauffe, légère, moyenne, moyenne longue, moyenne plus ou forte permet de jouer sur les arômes que le bois transmettra au vin.
Plus la chauffe sera forte, plus les notes toastées, grillées apparaîtront.

Un métier de passionné
Pour fabriquer un tonneau, le tonnelier choisit le bois le plus noble comme le bois de chênes centenaires. La qualité du bois a un impact sur les arômes des vins. Ces chênes permettent d’obtenir  les merrains. Ces pièces de bois sont séchées à l’air libre durant des années pour les rendre robustes et résistantes à la chauffe au feu. Elles sont ensuite taillées selon la longueur du tonneau. Le merrain est ensuite converti en douelle pour former le tonneau. Les phases suivantes de construction sont le jointage, la mise en rose, le cintrage, la chauffe, la pose des fonds, le cerclage et la finition. L’obtention d’un fût à la fin est le fruit du travail d’un passionné.

Des traces dès l'Antiquité
L’histoire du tonneau remonte à l’Antiquité comme en témoignent plusieurs découvertes archéologiques ainsi que certaines sources historiques et iconographiques.
Dans son Histoire naturelle (Livre XIV), Pline l’Ancien affirme qu’autour des Alpes le vin est conservé dans des récipients en bois entourés de cercles.

Quelques stèles et bas-reliefs permettent par ailleurs d’avoir une idée de la forme qu’arboraient les tonneaux à la fin de l’Antiquité.

La fabrication des tonneaux en 1926

Film muet en noir et blanc (sépia) montrant les techniques de fabrication des tonneaux : deux artisans tonneliers fabriquent devant la caméra un tonneau. Des cartons explicatifs nomment les différentes étapes de la construction : la taille des douves, l'assemblage, le serrage, la pose des fonds, le cerclage et l'embarquement.

Cliquez sur la photo pour voir la vidéo directement sur le site de l'INA

« Le partage et la transmission sont au cœur de notre ADN »

« J’ai choisi le vin lorsque j’étudiais en Angleterre, j’étais alors dans une branche marketing et commerciale et je voulais travailler dans un secteur qui me plaisait en lien avec la terre, l’agriculture et la gastronomie », explique Chloé Le Bouffo, responsable communication à la Maison Dourthe.

A tout juste 30 ans, le parcours professionnel de cette bretonne d’origine est impressionnant. Diplômée du MBA Vin de Bordeaux International Wine Institute (Groupe Inseec), elle intègre le château Chantegrive (Appelation Graves) entre 2014 et 2015 qu’elle retrouvera en 2019 en tant que Directrice Général Adjointe.

Entre temps, elle se sera expatriée un an en Nouvelle-Zélande dans trois domaines (Clos Henri, Milton et Hawkes Bay Wine Co). Elle y acquiert le côté technique ; ce qui lui donne une crédibilité quand elle échange avec un maître de chai. Puis elle devient responsable marketing et commercial pour le groupe JP. Janoueix.

Depuis janvier 2021, elle s’occupe de la communication au sein de la Maison Dourthe. « Le partage et la transmission sont au cœur de notre ADN » ajoute-elle, avec un large sourire. Les équipes des « bureaux » viennent trois fois par an passer une journée en immersion (voir la vidéo ci-dessous).

Ses différentes expériences, sont synonymes, pour elle, d’une rencontre avec un milieu très humain où l’on cultive le plaisir « et pas seulement sur les pieds de vigne ». Que ce soit en Champage chez Pierre Legras, en Nouvelle-Zélande et à Bordeaux, elle fut accueillie comme dans de nouvelles familles. « C’est une générosité qui est très propre à notre milieu agricole ».

Cette sportive invétérée (elle évolua au niveau national en hand-ball) n’est pas tombée dans la barrique étant petite. Le milieu du vin dans lequel elle s’épanouit, a été une découverte magique et totale.

Son rêve de petite fille n'aurait pas du la mener dans les vignes puisque jusqu'à ses 22 ans, elle se voyait journaliste reporter d'images. "Explorer le monde, à le croquer (en dessins, NDLR) et à le partager...explorateur des temps modernes".

Car en dehors du sport, son autre passion est le dessin. "J'ai d'ailleurs l'occasion de le mettre chaque semaine à profit d'un média interne que nous avons chez Dourthe".

Sa plus belle émotion en termes de rencontre avec un vin fut un Don Pérignon 2000, « beurré, brioché et un brin fumé, d’une longueur incroyable ».

Parmi les grands vins plus accessibles qu’elle a eu l’occasion de déguster, elle avoue avoir un petit faible pour les bourguignons comme par exemple Jean-Pierre Sève à Solutré. Mais elle ne boude pas son plaisir avec les beaujolais croquants et fruités à l’instar du domaine Chardigny à Leynes.

Et pour les Bordeaux : ses coups de cœur vont à Château Le Boscq 2015 ou encore Belgrave 2010 pour les vins de la Maison. Et son vignoble de cœur : Tertre Roteboeuf de Monsieur Mitjaville .


add a comment